猛犸象为什么能生活在冰雪环境中

猛犸象为什么能生活在冰雪环境中

猛犸象为什么能生活在冰雪环境中插图

猛犸象是更新世冰期,也就是第四纪冰期的代表性动物,其肩高可达4米或更高,它是现生的亚洲象和非洲象祖先的近亲。旧大陆是猛犸象的发源地,它们从这里经过位于今天白令海峡位置的陆桥扩散到北美。

在冰期最为严寒的气候中,猛犸象在欧亚大陆和北美洲到处漫游。它们对抗严寒的武器就是特有的蓬松皮毛,猛犸象的长毛最长可达1米,像毯子一样覆盖全身。猛犸象的皮下还存在一层10厘米厚的脂肪,能起保温作用,小小的耳朵和短短的尾巴则能防止损失过多的热量。具备了这些特点,猛犸象就能在严寒的北极地区生活了。猛犸象身体的这些特征是古生物学家从冻结在俄罗斯西伯利亚和美国阿拉斯加永久冻土中的猛犸象尸体上了解到的。

冬天,猛犸象会向南迁移,它们集体行动,共同抵御狮子等猛兽的袭击。常吃的食物被埋在厚厚积雪下时,它们会用灵巧的长鼻采集云杉等植物为食。春天到来,积雪融化,鲜花开放,随着气温的上升,猛犸象将脱掉冬季的长毛,只余下一层几厘米长的绒毛。然后,猛犸象将重返它们在北方的栖息地。

但回程并不平静,石器时代的人类会守候在猛犸象的归途中,冒着生命危险去捕猎它们。人类不仅猎取猛犸象,还将它们画在洞穴的岩壁上,这些图像反映了猛犸象的外表形态和生活姿态。有的猛犸象前背部画有高耸的驼峰状突起,有的却没画,这很可能是代表了猛犸象在不同季节的形象,过冬前脂肪积累,肩峰高大,形成了“驼峰”现象。

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